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Las Perlas Islands, Panama

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Las Perlas - the Pearl Islands

After staying overnight in a rolly anchorage close to the Pacific Panama Canal entrance we lift anchor and sail out to the Perlas, a group of picturesque islands some 35nm off the coast of Panama City. But lo and behold, this is the rainy season and soon we are sailing full steam into a black wall of clouds with much rain but fortunately not too much wind in it. All the rivers that dump their water into the large bay of Panama City carry a lot of debris. Anything from plastic trash to whole tree trunks are floating in the water and are sometimes hard to spot and avoid.

 

On the north side of Isla Contadora we drop anchor amidst friends’ boats from Shelter Bay Marina. Invitations for drinks aboard, pot luck dinners and bonfires on the beach ensue. We all have a merry and relaxing time. I have especially grown fond of my Kiwi friends Sue and Paul on SV Windchase with their Italian water dog Mili, a Lagotto Romagna to be precise. Like her, I cannot wait for the next walk on the beach together!

Anchor aweigh is not happening though. Suspecting something serious I don my newly acquired Scuba gear to explore and find my anchor chain firmly wrapped around the pulpit of a large sunken motor yacht. The following under water disentanglement seems something of a mix between an oversized mikado game and untangling your knitting wool. I am happy to resurface with the last air in the tank, unharmed and happy about a job well done.

 

SV Windchase and I decide to break away from the pack and sail south to explore some of the other islands in this magnificent archipelago such as Ampon, Pedro Gonzales, Isla del Rey, San Telmo, and Espirito Santo. Again, we head into a dark wall of rain and some lightning and thunder. Close enough to scare me sufficiently and make me throw all my electronics in the oven, which acts as a faradaic cage and is supposed to protect them from lighting strike.

 

The next day early we explore the Rio Cacique on Isla del Rey in the dinghy. The swell is flowing into the river mouth and as I forgot again, every river mouth has a bar, a sanddune you must cross to enter the river proper. Over that bar the waves mount and can easily overthrow an inflatable like ours…by a hair we manage to keep our balance and ourselves mostly and the camera totally dry! We let the dog run off the leash on the beach as usual until we come to notice a pond behind the beach with three (!) large crocodiles floating in it. As Mili is very fond of water and totally oblivious of any dangers that might lurk we are lucky to catch her in time before the crocs do. As one of the national park rangers with limited English pointed out when we were talking about crocodiles with him: He pointed to the dog and said: Boccadillo! She would be but an appetiser since crocs are apparently especially fond of dogs!

 

Next we motor around Isla San Telmo to anchor on its NE side. On the small beach there is a semi-submerged wreck of a submarine. It is rusting away since 100 years and to this day remains a mystery as to where it came from and who it belonged to. There is still not enough wind but at least we can motor sail on up the east coast of Isla del Rey, the largest of the Perlas Islands to find the very protected anchorage between it and Isla de Espirito Santo (Holy Spirit) to relax from an exciting day. This little island with its even smaller wooded hills and beaches is so enchanting that it might make one feel quite religious.

 

The next day, again, we motor back to our favourite anchorage on Isla Chapera. It is time for a last dinner together, a last morning walk on the beach with the dog. My New Zealanders are bidding me farewell and are heading straight to the Marquesas from here. This is a 4000nm passage (7000km) or for their boat speed means about 35-40 days at sea with no land in sight. It is amazing that we can just pick up our anchor and go on such a grand voyage, especially in these difficult times!

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Las Perlas - die Perleninseln

Nachdem wir auf der Pazifikseite des Panamakanals an einem rolligen Ankerplatz übernachtet haben, gehen wir drei Boote Anker auf und segeln zu den Perlas, einer Gruppe von pittoresken und weitgehend naturbelassenen Inseln etwa 35sm (65km) von Panama-City entfernt.

 

Doch man darf hier nicht vergessen, dass Regenzeit herrscht und bald schon segeln wir in eine schwarze Wolkenwand mit viel Regen aber zum Glück nur wenig Wind drin. All die Regenwald-Flüsse ergiessen sich hier in die grosse Bucht von Panama. Sie tragen viel Treibgut mit sich, was von Plastikmüll bis zu ganzen Baumstämmen gehen kann. Diese sind nicht immer einfach auszumachen und zu umschiffen!

 

Auf der Nordseite der Insel Contadora fällt der Anker zwischen befreundeten Booten aus der Shelter Bay Marina. Von Einladungen zum Drink an Bord bis zur Jeder-bringt-was-mit-Party und Lagerfeuer am Strand gibt es fast jeden Tag einen Anlass und wir alle geniessen und entspannen erst mal. Speziell meine Kiwi Freunde von Segeljacht Windchase Paul und Sue mit Mili ihrem Lagotto Romagna, einem italienischen Wasserhund. Wie sie, kann ich es kaum erwarten bis zum nächsten gemeinsamen Spaziergang am Strand!

Anker auf geht hier leider nicht so leicht und meine neu erworbene Taucherausrüstung kommt ein erstes Mal zum Einsatz: Meine Ankerkette hat sich auf 13m Tiefe um den Bugkorb einer havarierten Motoryacht gewickelt. Die nun folgende Aktion des Kette Entwirren unter Wasser kommt mir vor wie eine Mischung aus überdimensioniertem Mikadospiel und Wollknäuel entwirren. Ich bin froh, läuft alles glimpflich ab und mit dem letzten Luftvorrat kann ich erleichtert auftauchen.

 

SY Windchase und ich entscheiden, uns von der Rotte zu entfernen und südlich zu segeln um einige der anderen Inseln wie Ampon, Pedro Gonzales, Isla del Rey, San Telmo und Espirito Santo erkunden zu können. Wiederum fahren wir in eine dunkle Regenwand mit Blitz und Donner. Dieser ist nahe genug, dass ich meine ganze Elektronik schnell in den Backofen stecke. Dieser soll wie ein faradäischer Käfig wirken und die Geräte vor Blitzschlag schützen.

 

Früh am nächsten Tag erkunden wir den Rio Cacique auf der Insel del Rey mit dem Beiboot. Die Wellen stehen in die Flussmündung und wie ich gerne vergesse, hat jeder Fluss eine Barre, eine Sandbank die man überqueren muss, um in den Fluss zu gelangen. Auf der Barre richten sich die Wellen steil auf und können ein Schlauchboot wie unsres leicht kentern… Um ein Haar schaffen wir es, dies zu verhindern und uns mehrheitlich und die Kamera ganz trocken zu halten! Am Strand lassen wir den Hund wie immer von der Leine bis wir hinter dem Strand einen grossen Teich entdecken, in dem drei (!) Grosse Krokodile paddeln. Weil Mili sehr gerne ins Wasser geht und dabei völlig unbedarft ist, was die lauernden Gefahren darin angeht, schätzen wir uns glücklich, sie vor den Krokodilen einfangen zu können. Wie einer der Nationalparkwärter mit beschränktem Englisch vor einer Weile meinte, als wir mit ihm über Krokodile sprachen, und auf Mili zeigte: Boccadillo! Sie wäre nur ein Häppchen für jedes Krok, da diese Hunde offenbar gerne mögen.

 

Als nächstes motoren wir um San Telmo herum und ankern auf deren NE Seite. Am kleinen Strand soll das Wrack eines hundertjährigen U-Boots liegen. Dieses rostet dort seither vor sich hin und keiner weiss so genau, woher es kam und wem es gehörte.

Es gibt noch immer nicht genügend Wind aber zum Motorsegeln entlang der Ostküste der Königsinsel, wie die grösste heisst, reicht es gerade. Dort finden wir zwischen ihr und der Isla Espirito Santo (Heiliger Geist) eine besonders geschützte Bucht und entspannen erst mal nach diesem aufregenden Tag. Diese kleine Insel mit ihren noch kleineren Hügeln und Stränden ist so bezaubernd, dass man fast religiöse Gefühle dabei entwickelt.

 

Am nächsten Tag muss wieder der Dieselwind helfen, um unseren Lieblingsplatz bei der Insel Chapera zu erreichen. Es ist Zeit für ein letztes gemeinsames Abendessen und einen letzten Morgenspaziergang mit Hund. Meine Neuseeländer verabschieden sich und segeln von hier direkt bis zu den Marquesas. Ein 4000sm-Törn (7000km) oder für ihre Bootsgeschwindigkeit etwa 35-40 Tage auf See ohne Land in Sicht. Es ist unglaublich, dass wir einfach unseren Anker einholen und auf eine solch grossartige Seereisen gehen können, speziell in diesen schwierigen Zeiten!

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Panama Canal pictures

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Panama Canal Crossing

Early in the morning on 28 May we are met by our canal advisors in the anchorage outside the marina, where we had spent the night. There is one advisor on each boat but the one in the center has the responsibility for all three and hence is in command. SV Spacegrazer, SV Windchase, and SV Moira motor under the Centenario bridge to catch up with the bulk freighter we are supposed to join in the locks. This bridge has only been opened recently to commemorate one century of the opening of the Panama Canal. It is the third bridge to cross it and hence connect Central and South America for road traffic. 

 

Arriving in front of Gatun locks we tie the boats together with lots of fenders between us and the biggest ones on the outside to protect the boats from scraping against the rough lock walls which almost happens… As a raft we move into the lock and the giant riveted steel doors slowly and silently close behind us. Amazingly, these are the original doors from 1913 and are still in daily service. What an incredible engineering feat the whole canal presents, let alone all the effort and suffering it took to construct it in a tropical climate!

 

The lock worker on land throws the monkey fist (a ball-shaped weight attached to a thin line) over to us to which we tie the heavy docking line. He then pulls it back and ties it to one of the large bollards. This allows us to tighten it and keep our raft in the middle of the lock. These lines must be tightened continuously as the water level rises and losened when locking down. In the second lock the dock worker is a bit slow to pull over our line and we cannot tighten the line from our end. The strong wash in the lock pushes our raft towards the opposite wall and SV Windchase is inches from getting their wind vane steering damaged. We lucked out this time. But there is a lot of quick and loud Spanish going back and forth between the advisors - maybe better my Spanish is not so good!

 

After locking up three steps and about 50m (150ft) we arrive in Gatun Lake with a delay. This lake is artificial and in many ways the life blood of this country. All the ships crossing the canal have to traverse it. At the same time it is a freshwater reserve and the hydro-electric dam provides energy for the canal and the country. As we are able to experience firsthand it is also a beautiful sanctuary for many plants and animals. There are no human settlements and private boat traffic allowed on it.

 

Our freighter is steaming ahead to make his time slot at the locks for descending into the Pacific on the same day. Unfortunately, we cannot keep up with his speed and therefore our advisors are ordered by the canal traffic control to raft us up around a large buoy in Gamboa to spend the night and continue our passage the next day. Shipping traffic is light that day and there is no more matching ship for us. Any ship too large to leave enough room for us or with hazardous cargo such as liquid natural gas or oil is not suitable for us to go in the locks with. Staying overnight in the canal comes as a blessing in disguise because the night is very nice and calm. Notwithstanding the numerous mosquitoes there is much bird life and a crocodile swims past our boats.

 

The next day new advisors are dropped off by the pilot boat with nimble and accurate steering by the captain. They will escort us through the single chamber Pedro Miguel lock and afterwards to lower us down to the Pacific level in two steps via the Miraflores locks. We steam ahead under the imposing Puente de las Americas into the Pacific Ocean and into a new chapter of my adventures on board Moira.

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