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Au revoir, la Polynésie - Bula, Fiji!

Is it truly paradise? In many ways and by most people’s standards it is. Turquoise waters, white coral beaches, palm trees, lush and steep volcanic mountains, fertile valleys, thriving life under water, sunny and blue skies almost every day, friendly and generous islanders and fellow cruisers. All of these create a unique experience for each visitor, especially if travelling on a sailboat.

Polynesians have populated these islands many centuries ago and have found an abundance of food on land and in the sea. They introduced a few staples such as the  undemanding coconut tree and the nutritious taro and maniok roots to sustain themselves. Whatever they needed they were able to take from their immediate environment. Sounds like paradise? In many ways it is…

But with growing human impact sustainability and preservation of natural resources has become increasingly important, even though those do not seem concepts Polynesians grasp just yet. For example, there is very little recycling and communal garbage gets dumped in large and remote ditches where it is burned and left alone for the most part. Most houses have a simple cess pool for human waste, but there is no waste treatment by communes in remote areas and, mind you, probably 90% of French Polynesia is remote. In fact, when looked at on a large scale map of the Pacific Ocean which covers an incredible third of the surface area of our earth, the Polynesian islands look like bread crumbs - quote by my mother and right on.

It is not easy for us to leave all this beauty behind, however tiny from far. But a number of factors make this decision easier for us. Covid cases explode as Polynesians have largely been averse to getting vaccinated and French Polynesia goes into a second lockdown. Sailboats are required to stay put unless they check out and leave. Fiji, on the other hand, has remained open for cruisers throughout the pandemic. The government had the foresight to realize that sailors who arrive in Fiji waters coming from Polynesia are not a risk to their communities, as they have been underway for about two weeks, effectively doing quarantine at sea. In normal times tourism contributes 40% to Fiji’s GDP and cruisers are helping a hurting economy in a time when there are no other tourists.

The passage from Tahiti to Savusavu, Vanua Levu, the second largest island of Fiji takes 13 days and we cover almost 2000nm, 3600km. Wait, didn’t I already cross the Pacific? French Polynesia is only about half way to New Zealand in this vast and likeable great expanse of water! I am happy that my daughter Tara joins me in Tahiti and is up for this long passage. It holds everything from moderate winds, to a few days of total calm and the grand finale of a lot of wind and waves of 3 to 4 m for the last three days. The trade winds are not so reliably steady anymore and it feels like the season is starting to change with the moody South Pacific Convergence Zone taking precedence with frequent wind changes, rain, squalls, and later in the year breeding full blown cyclones.

On day three we are pretty much becalmed and decide to heave to in the lee of Motu One, a bird sanctuary and one of the last islands belonging to French Polynesia. I drop in the crystal clear blue and bottomless water to fix the rattling rope cutter on the propeller shaft causing a lot of noise whenever we want to motor. I am amazed to find a small school of black aquarium sized fishes seeking shelter under the boat. It moves my heart how these little fellows live and survive on the open ocean. All of a sudden I can hear whale song! It is probably a bull humpback whale calling his mate. Most of us have heard the hauntingly beautiful and slightly melancholic song. But hearing these sounds while being in the water myself is a really touching experience. It is a bit like going from mono to surround sound - the cries come from deep down out of the vast ocean cathedral space.

Exiting the water there are no sounds at all. Usually the wind and waves cause whistling sounds in the rigging and gurgling or splashing sounds along the hull. The boat works in the waves under the pressure of the sails and we can hear all kinds of creaking sounds in the woodwork inside the cabin. But now, with no wind and lazy, oily waves there is no sound. This must be a first and it reminds me very much of being in the desert, where the silence feels like a huge thick blanket being spread over you.

And we sure would like to motor given the fact that there is no wind in our zone for the next few days and it might pay to make some west and north to reach the predicted trade winds sooner. The rope cutter silenced we turn on the engine. This is a bit strange because you know you are in the middle of the ocean with thousands of miles of water around you and you are moving at perhaps 6 miles an hour! In hindsight it proves to be a wise decision to go as far north as Suwarrow, an out of the way atoll belonging to the Cook Islands. But unfortunately we cannot stop at any of the islands along the way as this would set our quarantine clock which starts running the moment we leave Tahiti back to zero. Boats who opt to sail along the rhumb line (shortest distance) have to motor up to five days. Our distance sailed is about 100nm longer but we still arrive about 10 hours sooner and probably burn a lot less diesel.

We arrive on Saturday at noon and the whole clearance process goes very smoothly. We are greeted by the Fiji Navy and escorted to our quarantine berth, where they also help tie our landlines. The fully suited lady from the health department comes on board, filling our forms for us. Later that night the mobile swab team is brought out to the boat in the dark and we get our negative test results on Monday morning, when we are allowed to move to a berth in Copra Shed Marina and the rest of the officials come aboard. All of them very friendly, professional, and openly curious. What a contrast to the convoluted and disfunctional check out process in Tahiti!

 

Fiji greets us with a heartfelt “Bula!” and a big smile! Bula means life in Fijian and acknowledges that life is for living and enjoying - what a great attitude!

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Au revoir, la Polynésie - Bula, Fiji!

Aber ist es wirklich ein Paradies? In vieler Weise und für die meisten Menschen ist es das sicherlich. Türkis blaues Wasser, weisse Korallenstrände, Palmen, saftig grüne und steile Vulkanberge, fruchtbare Täler, blühendes Leben unter Wasser, viel Sonne und blauer Himmel, sowie freundliche und grosszügige Einwohner und Segler. Dies alles schafft eine einzigartige Erfahrung für jeden Besucher, speziell wenn er und/oder sie mit dem Segelboot unterwegs ist.

Polynesier bewohnen diese Inseln seit Jahrhunderten und haben eine Vielfalt von Nahrungsmitteln an Land und im Meer vorgefunden. Einige Nutzpflanzen wie die anspruchslose Kokospalme und die nahrhaften Taro- und Maniokwurzeln haben sie selber mitgebracht und kultiviert. Was immer sie benötigen, können sie aus ihrer unmittelbaren Umgebung gewinnen. Tönt wie das Paradies? Ist es auch…

 

Aber mit dem wachsenden menschlichen Einfluss wird Nachhaltigkeit und Erhaltung der Ressourcen immer wichtiger. Doch dies scheinen Vorstellungen, die Polynesier noch nicht wirklich erfasst haben. Zum Beispiel wird Abfall nur sehr selten getrennt und der Dorfabfall landet in tiefen und abgelegenen Gruben, wo er von Zeit zu Zeit verbrannt und dann einfach zurück gelassen wird. Die meisten Häuser haben eine Sickergrube für ihr Abwasser, eine Kanalisation oder Kläranlage gibt es nicht auf den abgelegenen Inseln - und abgelegen ist Polynesien zu 90%. Auf einer Weltkarte des Pazifik betrachtet, der einen unglaublichen Drittel unseres Planeten bedeckt, wirken die Polynesischen Inseln wie Brotkrumen - eine treffende Bemerkung meiner Mutter.

 

Es tut ein bisschen weh, all diese Schönheit zurückzulassen, wie klein sie auch erscheinen mag. Aber einige Faktoren machen es mir leichter. Covid-Fälle explodieren, weil Polynesier sich nur sehr schleppend impfen lassen und die Polynesische Regierung verordnet einen zweiten Lockdown. Auch Segelboote müssen bleiben, wo sie sind - ausser sie reisen aus. Fidschi ist allerdings während der ganzen Pandemie für Segler offen geblieben. Die weitsichtige Regierung versteht, dass Segler kein Risiko für die Bevölkerung darstellen. Von Polynesien mit dem Passatwind kommend, sind die meisten gegen zwei Wochen unterwegs und haben somit bereits eine Quarantäne absolviert. Zu normalen Zeiten trägt der Tourismus 40% zum BIP bei und Segler helfen der lokalen Wirtschaft in einer Zeit, wo es keine anderen Touristen im Land gibt.

 

Die Überfahrt von Tahiti nach Savusavu auf Vanua Levu, der zweitgrössten Insel Fidschis, dauert 13 Tage, in denen wir gegen 2000sm oder 3600km zurücklegen. Moment, hatte ich den Pazifik nicht bereits überquert? Polynesien liegt jedoch nur etwa auf halbem Weg nach Neuseeland in diesem gewaltigen und (meist) sanften Ozean! Ich bin glücklich, dass meine Tochter Tara sich mir anschliesst für diese lange Passage. Diese hat alles dabei von mässigem Wind, über ein paar Tage absolute Flaute und dem grossen Finale mit viel Wind und Wellen von 3 bis 4m für die letzten drei Tage. Die Passatwinde sind nicht mehr so verlässlich und stabil und es fühlt sich so an, wie wenn sich die Jahreszeit bereits ändert. Die Südpazifische Konvergenzzone wird wetterbestimmend mit häufigen Winddrehern und Regenböen gefolgt von Flaute und später im Jahr gebiert sie auch ausgewachsene Wirbelstürme.

 

Am dritten Tag fahren wir in eine Flaute und beschliessen im Lee von Motu One beizudrehen, einem Vogelschutz-gebiet und eine der letzten Polynesischen Inseln. Ich lasse mich ins kristallblaue und bodenlose Wasser gleiten um den Seilabschneider auf der Propellerwelle zu reparieren, der laut rattert sobald wir den Motor starten. Ich bin überrascht, unter dem Rumpf eine kleine Schule von aquariumgrossen Fischen anzutreffen, die unter dem Boot Schutz suchen. Es berührt mich, wie die kleinen Kerle hier mitten auf dem Ozean leben und überleben können. Plötzlich kann ich Walgesang hören! Wahrscheinlich ist es ein Buckelwal-Bulle, der sein Weibchen ruft. Die meisten haben wohl schon diese ergreifend schönen und leicht melancholischen Gesang gehört. Aber diese Geräusche selber unter Wasser zu hören ist bewegend. Es hört sich ein bisschen an, wie wenn man von Mono- auf Stereoklang wechselt - die Rufe kommen von tief unten aus dem riesigen Ozean-Raum. Aus dem Wasser steigend, höre ich überhaupt keine Geräusche mehr. Normalerweise verursacht der Wind Pfeifgeräusche im Rigg und die Wellen klatschende oder gurgelnde Geräusche am Rumpf. Das Boot arbeitet in den Wellen unter dem Druck der Segel und in der Kabine kann man für gewöhnlich viele knarrende Geräusche hören. Aber jetzt ohne Wind und wenigen trägen, öligen Wellen gibt es dagegen nur Stille. Für mich eine neue Erfahrung auf See und sie erinnert mich an die Wüste, wo Stille sich anfühlt wie eine riesige Decke, die über dir ausgebreitet wird.

 

Und nun möchten wir wirklich gerne motoren, da es in unserer Zone für die nächsten paar Tage keinen Wind geben wird und es sich vielleicht auszahlt, weiter nach Nordwesten zu fahren, um die Passatwinde dort eher zu erreichen. Es ist allerdings etwas seltsam, mitten auf dem Ozean den Motor zu starten, wenn um dich herum Tausende von Seemeilen nur Wasser sind und du weisst, dass du dich nur mit sechs Meilen pro Stunde fortbewegen kannst! Rückblickend lohnt sich die Entscheidung so weit nördlich bis fast zum Suwarrow-Atoll zu laufen, einem Naturpark zu den Cook-Inseln gehörend. Leider können wir keiner der am Weg liegenden Inseln einen Besuch abstatten, weil dies unsere Quarantäne-Uhr, die seit unserem Ablegen in Tahiti läuft, wieder auf Null zurücksetzen würde. Boote, die den Weg auf dem gleichen Breitengrad (Loxodrom) gewählt haben, müssen bis zu fünf Tage motoren. Unsere Route ist zwar 100sm länger, aber wir kommen 10 Stunden früher an und haben wahrscheinlich viel weniger Diesel verbraucht.

 

Wir kommen Samstagmittag an und der ganze Einklarierungsprozess läuft sehr glatt ab. Zunächst begrüsst uns die Fidschi-Marine, bestehend aus einem offenen Fischerboot und drei Jungs, von denen einer ein T-Shirt mit dem Marinelogo trägt. Sie geleiten uns zu unserem Quarantäne-Liegeplatz und vertäuen auch unsere beiden Leinen am Land. Die in voller Schutzkleidung an Bord kommende Dame vom Gesundheitsamt füllt unsere Formulare gleich selbst für uns aus. Spät am selben Abend bringen die Marine-Jungs das mobile Covid-Test-Team in der Dunkelheit vorbei. Am Montag früh kriegen wir bereits unsere negativen Testergebnisse und können an einen der Liegeplätze in der Copra Shed Marina verholen, wo die restlichen Beamten von Zoll und Biosicherheit an Bord kommen. Alle sind sehr freundlich, professionell, offen, ja echt interessiert. Was für ein Gegensatz zum komplizierten und nur schlecht funktionierenden Ausklarierungsprozess in Polynesien!

 

Fidschi begrüsst uns mit einem herzlichen “Bula!” und einem breiten Lachen! Bula bedeutet Leben auf Fidschianisch und anerkennt damit, dass das Leben wert ist, gelebt und genossen zu werden - was für eine tolle Lebenseinstellung!

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