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Enchanting Society Islands

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Tahiti again, boat projects AGAIN

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Pictures Fakarava

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Pictures Tahanea

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Gambier - above water

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Gambier - below water

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Gorgeous Gambiers

Everyone wanting to experience the solitude and uniqueness of the Gambiers pays a price - even if it is just like our short ‘hop’ of 450nm. Coming from Makemo in the Tuamotus we must wait for a suitable weather window. The Gambier islands are situated in the eye of the predominant trade winds blowing from ESE. When the winds backs to N or even NW it is favorable for sailing but also means bad weather.

We catch the tail of a weather front coming from the W and set sail. Underway we meet with just about every weather condition there is: rain squalls with no visibility, strong and shifting wind, and the following lull, lighting and thunder, clear sky and sunshine… everything short of a full gale!

 

Highlight: Koaku and Tauna

“There’s a lot to explore here, let’s go!” This seems to be Ruby’s mantra since we have arrived here and the two tiny islands on the SE outer reef reward us richly. On the overgrown islands with a fringing beach of white and rose colored sand breed a lot of different species of sea birds. We approach them carefully so as not to disturb them. The fluffy white chicks of a surprising size are super cute to watch as the are watching us! On the lagoon side we find clear waters with large coral heads, aka ‘bommies’ - an invitation for snorkelling. The corals are very much alive and diverse and so are the many colorful species of fish. My sport: Discover a new kind of fish every time I snorkel. This has been working for an entire year in French Polynesia! So, either there truly are countless species and subspecies, or I am just growing forgetful!

 

Highlight: Taravai, Hervé and Valérie

“We are not like you, we live from day to day and are open for what every day may bring. We do not make many plans.” We are standing on Taravai’s highest peak looking down onto the small neighbouring island. Hervé’s cousin lives there with his wife. His answer to my question how they live and survive impresses me deeply. It is my impression that a happy human life is meant to be lived like this. A simple life living off the land and sea. Solar panels provide electricity for lights and basic appliances. There is not television, mobile connection is weak and intermittent, surfing the internet? Forget it.

Every Sunday Valérie and Hervé together with their sons welcome all the visiting sailors at their home for a barbeque. In front of their house in the lawn there is a beach volleyball field bordering on the beige sand beach with a view across Taravai’s sheltered lagoon and the highest peaks of the Gambiers. This weekend there are around a dozen boats at anchor. Everybody brings their own meat or vegetables for the barbeque together with another salty or sweet dish to share. Hervé has been spear fishing in the morning and offers the fish for all to taste. After dessert we launch into pétanque, ping-pong, and beach volleyball. Our ball skills are a bit rusty, so we first play with the kids. But by sundown the competition has picked up and it is adults only!

The next afternoon we are welcome again and play for a few hours which is great fun. The third day we hike the peaks and crest with Hervé and his oldest son Alan as our barefooted guides. However, we must pass on playing volleyball later in the afternoon- too exhausted, too many sore muscles…

 

Rikitea

Every couple of weeks most sailboats converge on Rikitea, the main town and harbor of the Gambiers. The supply ship Taporo 8 is arriving. This is one of the main events in the local agenda. But first everything must be unloaded and delivered to the many little stores. For us, who have not placed a food order to be picked up directly at the ship, this means getting up early the next day, very early, Polynesian early. 

At five in the morning it is still dark and we don our headlamps to find our way between bommies to the little pier. Jo Jo’s opens at five sharp and outside locals are already queuing. Everybody is keen on fresh fruit and vegetables. With carrots, cabbage, onions, cucumbers, tomatoes, melons, as well as apples and oranges from the US the choice is not very great. But it has been low tide in our fridge for a while and anything fresh is more than welcome.

Sometimes we are gifted with fruit if we ask people in town with gardens. But surprisingly, there is hardly anyone here on these fertile islands who grows veggies for themselves, let alone for sale.

 

Polynesians love to eat, a lot, often. Their diet consists of a lot of meat and fish. Traditional side dishes are steamed maniok, taro, or sweet potatoes. Spices are rare and dishes are often cooked in coconut milk. Nevertheless we find their food tasty, if sometimes a bit monotonous. In the past few years the consumption of junk food like potato chips and sweet sodas has also become very popular.

 

The main island of Mangareva with Rikitea counts a total of 1300 inhabitants. During the long school vacation in December and July with all the youths returning from Tahiti the number rises by a couple of hundred. Most families cannot afford the plane tickets for their college students to fly home during the short spring and fall breaks, however. This means the teenagers are only united with their family every five or six months. The three hour flight from Tahiti to Mangareva is priced at 500$US and only slightly less for children and teenagers.

 

Highlight: Akamaru - Goats and Pearls

We dock the dinghy on the little concrete pier. The freshly mowed lawn path leads through well maintained gardens to a lovingly cared for church. Even though permanent residents on Akamaru number less than a dozen.  Essentially we want to visit Rémy, a French sailor moored here and married to a Polynesian and now running a pearl farm growing the famous dark pearls.

 

When asking them for the way, Diana and Stan immediately drop their work and invite us to their house, no objection possible. After three hours and three cups of freeze dried coffee with lots of sugar, a pleasant conversation in simplified French, and richly gifted with papaya, sweet potatoes, pak choi, and vanilla pods we return to the boat.

The next morning early I am meeting Stan to climb the peaks of Akamaru. From the centrally located island I am anticipating a sweeping view of the whole archipelago whereas he is anticipating a good catch, hunting for goats for the upcoming Easter celebrations. The extremely steep descent with four dead goats, his firearm, and our backpacks in a straight fall line amounts to some of the most adventurous experience I have ever had! For me Stan is the epitome of the Polynesian warrior, strong and fierce. He is a traditional dancer and has attended many Pacific dancing festivals including trips to Hawaii, Easter Island, and New Zealand. From each region he has brought back a traditional tattoo in the local style, by now adorning his whole body. He proudly explains all the different meanings to me.

The following day we are invited to help harvesting on the pearl farm. Rémy and I  dive down to the submerged lines that hold the pearl oyster baskets, untie them and bring them up to the boat. He collects two with every breath, whereas I am lucky to get one. After a half an hour I have regurgitated my breakfast at least twice and am completely exhausted!

But on goes the job: first the oysters are cleaned with a pressure washer on top of a floating platform, untied from their baskets, hauled ashore, broken up and the pearl finally removed. We have harvested over 1000 pearls in one morning, fortunate to experience the fruit of their labor of three years effort! The pearls are sorted according to quality, shipped to an agent in Tahiti who sells them on the international market. We each get to chose one as thanks for our help and buy a few as gifts and souvenirs.

 

Lowlight: Internet

The isolation of the Gambiers has attracted and fascinated us. Nowhere else is this more palpable than if we want to contact the outer world, which has by now grown quite abstract. In a world where broadband internet connection is largely taken for granted we are finding out that this isn’t true in every corner of this planet. Phone and internet connection arrive here via satellite in 2G speed. Think a quarter of the speed of the dial up modems of the 90ies and you get the picture - or you don’t, as it were! In total there are only two mobile antennas in all of the Gambiers. One of which has been out of order for lack of spare parts for weeks. 

During most days we lose the bandwidth battle as there are just too many of us connected. In the middle of the night we can sometimes have a phone conversation via internet, open a web page, even download a weather report! Because you do not only pay for data volume but for time connected to the network, not only our patience suffers but also our wallets!

 

But who else to blame but ourselves. After all, we wanted to sail to the end of the world! Having arrived we do not want to complain but enjoy and appreciate being in this fantastic place in this challenging time, largely unscathed by the global pandemic.

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Die faszinierenden Gambier

Jeder, der die Abgelegenheit und Einzigartigkeit der Gambiers erleben will, bezahlt einen Preis dafür - sogar wenn man nur einen ‘Hüpfer’ von 450sm macht wie wir. Von Makemo in den Tuamotus kommend müssen wir erst ein geeignetes Wetterfenster abwarten. Die Gambierinseln liegen genau in der Richtung, aus der der vorherrschende Südostpassat weht. Dreht er mal auf Nord oder gar Nordwest, ist das zwar günstig zum los Segeln, bedeutet aber meistens auch schlechtes Wetter.

Wir hängen uns an den Schwanz einer von Westen kommenden Wetterfront und legen ab. Unterwegs treffen wir so ziemlich alles an, was die Wetterküche zu bieten hat: Regenböen mit starker Windzunahme, Winddreher und anschliessende Flaute, Blitz und Donner, Sonnenschein… alles ausser Sturm!

 

Highlight: Koaku und Tauna

“Es gibt hier wahnsinnig viel zu entdecken - los, auf geht’s!” Das ist Rubys Mantra seit wir hier angekommen sind und die beiden Inseln auf dem südöstlichen Aussenriff beschenken uns reich. Auf den überwucherten Inseln mit weissrosa Sandstrand nesten zahlreiche Seevögel, denen wir uns nur behutsam nähern, um sie nicht zu stören. Die fluffig weissen Küken sind aber echt süss zu beobachten wie sie uns beobachten! Auf der Lagunenseite finden wir im klaren Wasser grosse Korallenköpfe, die zum Schnorcheln einladen. Die Korallen scheinen hier sehr lebendig und artenreich und dementsprechend sind es auch die bunten Fischarten. Mein Sport: Jedes Mal wenn ich schnorcheln gehe, entdecke ich eine neue Fischart. Das funktioniert auch noch nach einem Jahr in Französisch Polynesien. Also entweder gibt es hier wirklich zahllose Fischarten und Varianten oder ich werde langsam vergesslich!

 

Highlight: Taravai

“Wir sind nicht wie ihr, wir leben von Tag zu Tag und sind jeden Tag offen für alles Neue. Wir machen nicht viele Pläne.” Wir blicken vom Berggipfel herunter auf das Haus von Hervés Cousin auf der Nachbarinsel, wo dieser alleine mit seiner Frau lebt. Hervés Antwort auf meine Frage, wie sie dort (über-)leben können, beeindruckt mich. Ich habe das Gefühl, dass es wohl eher so angedacht war, ein zufriedenes Menschenleben zu führen. Ein einfaches Leben, wo man vom eigenen Garten, den aufgezogenen Tieren und von Fischen und Langusten aus dem Meer lebt. Eine Solaranlage liefert genügend Strom für Licht und Haushaltgeräte. Es gibt keinen Fernsehempfang, fürs Mobiltelefon gibt es nur wenig und nur zeitweise Netz, im Internet surfen ist nicht.

 

Die beiden führen bei Interesse jeden Sonntag zusammen mit ihren beiden Söhnen eine Grillparty für Segler in ihrem Garten durch. Vor ihrem Haus gibt es einen grossen Rasen mit einem Beachvolleyball-Feld, direkt angrenzend an den Strand mit Sicht auf die grosse geschützte Bucht von Taravai und die höchsten Berge der Gambiers. Hier liegen dieses Wochenende etwa ein Dutzend Segeljachten vor Anker. Alle bringen ihr eigenes Fleisch oder Gemüse für den Grill und dazu ein weiteres herzhaftes oder süsses Gericht. Hervé war am Morgen auf dem Korallenriff Speer fischen und hat einige Fische gefangen und gegrillt, die er allen zum Versuchen anbietet.

Nach dem Dessert geht es los mit Volleyball, Pétanque oder Ping-Pong spielen. Unsere Volleyball-Kenntnisse sind alle etwas eingerostet, weshalb wir erst mal mit den Kindern spielen. Aber der Wettbewerb nimmt zunehmend an Fahrt auf und am Ende spielen wir Erwachsenen bis zum Eindunkeln.

 

Auch am nächsten Tag sind wir wieder willkommen und spielen nochmals einige Stunden. Am dritten Tag machen wir eine Wanderung über die Berggipfel und Krete von Taravai, angeführt von Hervé und seinem Sohn Alan, die beide barfuss unterwegs sind. Zum Volleyspiel am Nachmittag müssen wir beide aber dabb passen, weil zu müde und zu muskelverkatert…

 

Rikitea

Alle paar Wochen verschiebt sich der Pulk der Boote wieder nach Rikitea, dem Hauptort und Hafen der Gambiers. Das Versorgungsschiff Taporo 8 ist angekündigt, was jedes Mal sowohl im Kalender der Einwohner wie der Segler ein Fixpunkt ist. Aber erst muss alles ausgeladen und auf die verschiedenen kleinen Geschäfte verteilt werden. Für diejenigen, die wie wir keine eigene Lebensmittel-Bestellung gemacht haben und diese direkt am Schiff abholen können, heisst es am nächsten Tag früh aufstehen, sehr früh, polynesisch früh.

Morgens um fünf ist es noch dunkel und wir brauchen unsere Stirnlampe um den Weg zwischen den zahlreichen Korallenköpfen bis an den Landungssteg zu finden. Jo Jo’s öffnet Punkt fünf Uhr und die Leute stehen bereits an. Alle wollen sich mit frischen Früchten und vor allem mit frischem Gemüse eindecken. Mit Karotten, Kohl, Zwiebeln, Tomaten, Gurken, Melonen, sowie Äpfeln und Orangen aus den USA ist die Auswahl zwar nicht gross. Aber in unserem Kühlschrank herrscht schon seit einigen Tagen totale Ebbe und alles Frische ist willkommen.

Sehr oft bekommen wir Früchte geschenkt, wenn wir Leute vor Ort ansprechen, aber es gibt erstaunlicherweise auf diesen fruchtbaren Inseln kaum jemand, der Gemüse anbaut oder gar welches zum Verkaufen oder Verschenken über hat. 

 

Polynesier essen sehr gerne und oft. Ihre Ernährung besteht aus viel Fleisch und Fisch und als Beilagen werden oft gedämpfter Maniok und Taro gereicht. Gewürze werden fast keine verwendet und das meiste wird in Kokosmilch gekocht. Trotzdem finden wir ihr Essen schmackhaft, wenn auch vielleicht oft etwas eintönig. In den letzten Jahren wird auch immer mehr Junkfood wie Kartoffelchips und Süsslimonaden konsumiert.

 

Die Hauptinsel Mangareva mit Rikitea hat 1300 Einwohner und in den langen Schulferien im Dezember und Juli, wenn alle Kinder und Jugendlichen zurück kommen, die in Tahiti zur Schule gehen, sind es noch einige Hundert mehr. Die meisten Familien können sich die Flugtickets  für die Gymnasiasten in den kürzeren Frühlings- und Herbstferien nicht leisten, so dass die Jugendlichen ihre Eltern nur alle sechs Monate sehen. Der dreistündige Flug von Tahiti nach Mangareva kosten für einen Erwachsenen 500 US$ und für Kinder und Jugendliche nur unwesentlich weniger. 

 

Highlight: Akamaru - Ziegen und Perlen

Wir landen mit dem Dingi an der kleinen Betonpier. Der frisch gemähte Rasenweg wird links und rechts von gut gepflegten Gärten gesäumt und auch die kleine Kirche ist sehr gut unterhalten, obwohl die ständigen Bewohner der Insel sich an zwei Händen abzählen lassen. Eigentlich wollen wir zu Rémy, einem französischer Segler, der hier hängen geblieben ist, eine Polynesierin geheiratet hat und eine Perlfarm mit den berühmten dunklen Perlen betreibt.

Als wir nach dem Weg fragen, werden wir von Diana und Stan sofort in ihr Haus eingeladen, keine Widerrede möglich. Nach drei Stunden und drei Tassen Pulverkaffee, einem angeregten Gespräch in einfachem Französisch und reich beschenkt mit Papaya, Süsskartoffeln, Pak Choi und Vanilleschoten kehren wir erst mal aufs Boot zurück.

 

Am nächsten Morgen früh habe ich mich mit Stan verabredet, um den Berggipfel von Akamaru zu erklimmen. Ich verspreche mir von der mittig gelegenen Insel eine wunderbare Aussicht auf das ganze Gambierarchipel und er eine gute Jagd, denn er will zu Ostern einige der Wildziegen erlegen. Der extrem steile Abstieg in Falllinie mit erlegten Ziegen, Waffe und Gepäck ist etwas vom Abenteuerlichsten, was ich schon erlebt habe! Stan ist für mich der Inbegriff des stolzen polynesischen Kriegers. Er tanzt die traditionellen Tänze und nahm schon an vielen pazifischen Festivals teil, inklusive Hawaii und Neuseeland. Aus jeder Region hat er sich im lokalen Stil eine Tätowierung stechen lassen, deren Bedeutung er mir nun stolz erklärt.

 

Am darauffolgenden Tag dürfen wir auf der Perlfarm beim Ernten helfen. Rémy und ich tauchen zu den Leinen hinunter, an denen die Austernkörbe festgeknotet sind. Er bringt jedes Mal zwei mit nach oben - ich bin froh, wenn ich einen schaffe! Nach einer halben Stunde habe ich mein kurz davor eigenommenes Frühstück mindestens noch zwei Mal wieder gekäut und bin total erschöpft!

Weiter geht’s im Akkord: die Austern werden erst auf einer im Meer schwimmenden Plattform mit dem Hochdruckreiniger von Bewuchs gereinigt, aus ihren Körben befreit und an Land einzeln aufgebrochen und die Perlen aus der Gonade der Auster entfernt. An diesem Morgen konnten wir über 1000 Perlen ernten! Wir erleben in einem halben Tag, was die beiden drei Jahre Anstrengung und Mühe gekostet hat! Die Perlen werden nun je nach Qualität sortiert und in Tahiti von einem Zwischenhändler international weiter verkauft. Als Dank für die Hilfe dürfen wir uns je eine Perle aussuchen und kaufen auch noch einige als Geschenke und Andenken!

 

Lowlight: Internet

Die Abgelegenheit der Gambiers hat uns angezogen und fasziniert. Nirgends spüren wir diese stärker, als wenn wir mit der zugegeben sehr abstrakten Aussenwelt in Kontakt treten wollen.

In einer Welt, wo eine ständige Breitband-Netz-Verbindung als selbstverständlich gilt, erleben wir hier, dass dies bei Weitem noch nicht überall der Fall ist. Telefonnetz und Internet kommen hier via Satellit im 2G-Tempo an. Das entspricht etwas der Geschwindigkeit der Einwähl-Modems der 90er, geteilt durch vier! Insgesamt gibt es in den Gambiers nur zwei Mobilfunk-Antennen, von denen die eine seit einigen Wochen ausser Betrieb ist, weil die Ersatzteile noch immer nicht angekommen sind. Tagsüber verlieren wir die Bandbreiten-Schlacht meist, weil einfach zu viele im Netz sind. Mitten in der Nacht sind manchmal sogar Gespräche via Internet, das Öffnen einer Webseite oder das Herunterladen eines Wetterberichts möglich! Weil man hier nicht nur für Datenvolumen sondern für Online-Zeit bezahlt, werden ausser unseren Nerven auch unsere Geldbeutel stark strapaziert!

 

Aber selber schuld, wir wollten ja ans Ende der Welt segeln! Dort angelangt wollen wir uns nicht beklagen, sondern einfach geniessen und wertschätzen in dieser global sehr schwierigen Zeit an diesem einzigartigen Ort, fast gänzlich unberührt von Covid, einige Wochen verweilen zu können.

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Rurutu, Austral Islands

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Pics Tahiti and Moorea

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Tahiti and Moorea

During this time, fortunately,  one of my fridges breaks down (no big deal) and my generator breathes its last (biiiig deal!) and I am trying to find a solution, quick and fast if possible… Very difficult to accomplish in this part of the world! A new unit would cost too much and take at least two months to arrive. I would still need to remove the old one and install the new one in my narrow engine room by myself. Even then, this is way above my budget and beyond my plans for time!

 

But sometimes things fall in place. My new co-sailor from Oregon arrives and she happens to have sailing friends who happen to 1. Have a generator on board, 2. Want to sell it, and 3. Are here in Tahiti. Awesome!

The whole process of negotiating and buying it, having it overhauled, and installed on board takes about four weeks and this one works even better than the old one! But a project like this is never straightforward and you have to be willing to walk the extra mile and get down to where it hurts. Bitter pill: After using it for a few hours I discover an oil leak that was not evident during the trial runs. This will mean uninstalling it, taking it to the shop to be fix, and reinstalling it!

 

Luckily, in between we escape several times to Moorea, Tahiti’s pretty little sister. The anchorages there have been rated as the most beautiful and spectacular in the world by other cruisers and we agree! The jagged green peaks of the volcanic caldera beg you to go hiking among them. But it is a good idea to try and time the weather… The wet season has started here with frequent and intense showers around midday, so typical in the tropics. We start (too) late in the morning on the sunny coast and head inland to the Three Coconut lookout, a hike on a well groomed path steep up the mountain side above which the clouds are already mounting, making walking in the forest and crossing creeks a twilight affair. We arrive at the top only to see the inside of a rain cloud and get completely drenched in a tropical downpour of about an hour, finally finding an overhanging rock to rest and eat our soggy sandwiches. On top of that we lose each other in the dense forest. Shouting does not work because of the great noise the large raindrops make when they hit the leaves and the ground. After some running up and down the trail I find my co-sailor who has gone off the trail and we head back to the coast where the sun shines and we are almost dry again by the time we get back to the boat.

 

We also get a few close up views of humpback whales who are resting up here before their great journey back to the Southern Ocean. Magnificent creatures!

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Tahiti und Moorea

Während dieser Zeit (glücklicherweise) hat einer meiner Kühlschränke eine Panne (nicht so schlimm) und mein Generator haucht sein Leben aus (seehehr schlimm). Ich versuche eine günstige und schnelle Lösung zu finden, was in dieser Weltecke schwierig zu haben ist. Ein neuer Generator kostet einfach zu viel und braucht ungefähr zwei Monate, um hier einzutreffen. Dann müsste ich den alten erst noch selbst aus-, den neuen einbauen in meinem engen Motorraum. Dennoch übersteigt das mein Geld- und Zeitbudget bei weitem!

Aber manchmal gehen sich die Dinge aus. Meine neue Mitseglerin aus Oregon kommt an und sie hat Freunde, die 1. einen gebrauchten Generator an Bord haben,  2. ihn verkaufen wollen und 3. auch in Tahiti sind. Grossartig!

 

Der ganze Prozess von verhandeln, kaufen, überholen und installieren lassen an Bord dauert etwa vier Wochen, kostet mich einen Viertel und der neue funktioniert erst noch viel besser als der alte! Aber ein solches Projekt ist nie einfach zu haben und man muss bereit sein, alles zu geben und auch dorthin zu gehen, wo es weh tut. Wermutstropfen: Nach einigen Betriebsstunden stelle ich ein Ölleck fest, welches sich bei den kurzen Probeläufen nicht gezeigt hatte. Dies bedeutet, das ganze Teil muss nochmals ausgebaut, in die Werkstatt transportiert und repariert, sowie wieder eingebaut werden!

 

Zum Glück können wir dazwischen mehrmals nach Moorea segeln, zur schöneren Schwester Tahitis entfliehen. Die Ankerplätze hier sollen zu den schönsten und spektakulärsten der Welt gehören, sagen andere Segler - wir auch! Die gezackten grünen Gipfel der Vulkancaldera laden förmlich zum Wandern zwischen ihnen ein. Aber es ist eine gute Idee, dabei aufs Wetter zu achten… Die nasse Jahreszeit hat begonnen hier mit häufigen und intensiven Schauern gegen Mittag, so typisch für die Tropen. 

 

Wir starten (zu) spät am Morgen an der sonnigen Küste und wandern landeinwärts zum Drei-Kokosnüsse-Aussichtspunkt, eine Wanderung auf einem gut unterhaltenen Pfad steil bergan. Über den Gipfeln türmen sich bereits die Wolken auf, wir laufen im Wald und überqueren Bäche im Halbdunkel. Oben angekommen sehen wir nur das Innere einer Regenwolke und werden komplett durchnässt in einem tropischen Platzregen von einer Stunde, während dem wir endlich etwas Schutz unter einem grossen Felsvorsprung finden und unsere aufgeweichten Sandwiches essen. Unterwegs verlieren wir einander im dichten Wald. Zurufen funktioniert nicht, weil die Regentropfen auf den Blättern einen solchen Lärm verursachen, dass man nichts anderes hören kann. Nach einigem Hin- und Herrennen auf dem Weg finde ich meine Mitseglerin wieder und wir steigen ab zur Küste, wo die Sonne scheint und wir wiederum fast trocken sind bis wir auf dem Boot am Anker angekommen sind. 

 

Wir kriegen am Aussenriff auch einige Buckelwale von Nahem zu sehen, die sich hier ausruhen, bevor sie die lange Reise zurück in den südlichen Ozean antreten. Ehrfurchteinflössende Tiere!

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Pics Don't worry...

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Don't worry, be happy

Das Boot liegt komplett still im Wasser, unsichtbar gehalten von Anker und Kette. Weit draussen auf dem Riff kann ich einzig die Brandung hören. Der Himmel ist klar und der Mond fast voll. Genau über mir leuchtet er wie eine starke Lampe in einer riesigen dunklen Halle. Das Boot wirft auf dem Grund einen Schatten im weissen Sand fünfzehn Meter unter mir. Das Meer ringsum leuchtet in einem toten Licht. Es ist eine mystische, etwas schaurige Atmosphäre, die mich tief ausatmen und entspannen lässt. 

 

Später in der Nacht wache ich auf und schaue in den sternbedeckten Himmel durch die weit geöffnete Luke über mir. Der Mond ist unter gegangen hinter den am hellsten leuchtenden Sternen kann ich schwache und noch schwächere erkennen, die dem Raum eine unglaubliche Tiefe geben. Der alles umfassende Raum, vollständig unbefangen und sogar gleichgültig gegenüber den Mühen aller fühlender Wesen darin. Stille und Frieden hier.

 

Französisch Polynesien bremst dich. Raum und Zeit weiten sich unendlich aus. Die Bewohner dieser so schönen wie unterschiedlichen Inseln beeindrucken mich mit ihrer entspannten und ruhigen Art, immer bereit in herzliches Lächeln auszubrechen. Zuweilen etwas reserviert, aber im Allgemeinen gutherzig, neugierig, freundlich und ganz einfach herzlich sind weitere Adjektive, die mir in den Sinn kommen. Güte ist definitiv unterbewertet in unserer gegenwärtigen Welt.

 

Klingt wie im Paradies? Ist es auch oft. Aber COVID hat auch hier vieles verändert. Der Besucher spürt oft Argwohn und es zeigt sich bisher wohl eher schlafende oder unterdrückte Fremdenfeindlichkeit, speziell auch gegenüber den Fahrtenseglern. Vielleicht ist das verständlich, weil viele Segelboote normalerweise zu dieser Jahreszeit Richtung Westen und Süden segeln zu den Cookinseln, Fiji, Tonga, Neuseeland, Australien oder weiter nach Südostasien, um die Pazifische Wirbelsturmzeit zu umgehen. Viele von uns haben entschieden zu bleiben und zwischen diesen wunderbaren Inseln zu kreuzen in der Hoffnung, dass wir in sechs Monaten unsere Reisen fortsetzen können. Historisch gesehen ist ihre abweisende Reaktion umso verständlicher, weil ihnen Europäer Krankheiten, Atomtests und Kolonialismus gebracht haben. Diese haben ihre Kultur stark beeinträchtigt oder sogar ausgelöscht. 

 

Aber Französisch Polynesien begrüsst wieder - und mit dem kürzlichen Anstieg an Fällen muss man sagen immer noch - den Tourismus, weil ein grosser Teil ihrer Wirtschaft mehr oder minder stark davon abhängt. Auch wenn es kompliziert ist, der internationale Flugverkehr ist und ich war sehr erfreut, dass meine Tochter für einige Wochen zu Besuch kommen konnte. Weil ihre Flüge teilweise annulliert wurden, musste ich von Ua Pou in den Marquesas schnurstracks nach Papeete auf Tahiti segeln, um sie von dort abzuholen. Mit günstigem Wind flog Moira förmlich übers Wasser und stellte einen neuen Rekord auf: 800sm in 100h oder eine Durchschnittsgeschwindigkeit von 8kn!

 

Gemeinsam segelten wir zurück und gegen den Wind zu den Tuamotus und besuchten mehrere Atolle wie Toau, Fakarava, Faaite und Tahanea. Tara konnte viele Muscheln, Schneckenhäuschen und Kokosnüsse sammeln. Im Südpass von Fakarava konnten wir mit Haien tauchen, sahen Stachelrochen, Schildkröten, unzählige Rifffischarten, Delfine und ganz am Schluss kurz vor der Hafeneinfahrt von Papeete sogar noch eine Familie Buckelwale. Faszinierende Wesen!

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Pics Marquesas

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Marquesas Islands

Everyone is very welcoming here. Soon after I drop the hook in Taiohae Bay the first cruiser dinghy comes by to ask if I need anything as I am not allowed on shore yet. The yellow quarantine flag is flying until the health officials officially do the math and count my days at sea towards the required 14-day quarantine and let me lose on the local populace. People ashore are very friendly but a bit timid. Their government has just opened all of French Polynesia for international air travel without requiring a quarantine and people are nervous as many here seem to have increased vulnerability such as obesity and diabetes.

 

To my surprise, walking on land after such a long time requires no adjustment at all. Usually, I do a bit of a moon walk at first. I relish the scent of land and like many women I pick a fragrant Frangipani blossom and stick it behind my ear. I indulge the fruit and vegetable market close to the dock bracing myself for the price level which is like France or Germany, not quite as high as Switzerland. I reconnect with all the sailing friends from Panama and together we celebrate our successful passage.

 

The locals seem to get up with the roosters and  - believe me - they let you know they are up in great numbers and can out-crow the neighbours! Just like the many dogs, chicken roam the streets freely. Going to the bakery is an affair for my headlamp to motor ashore in the dinghy and walk over to the shop in the dark at 5am. When I arrive at 5.30 they are sold out of all the bread and pastry, except for three pain au chocolat and pain au raisin. Incredible!

 

How everything is relative: After spending more than three weeks in open ocean waves, the swell that works its way into the large bay of Taiohae seems but a gentle nudge. But after a few days of rolling at anchor it is starting to wear on my patience. A week of that is enough and I set out on a circumnavigation of the island with my friends on SV Windchase. We stop in Hakatea, aka Daniel’s Bay. The entry into which feels like you are sailing straight into the underworld close to a steep volcanic rock wall. The bay itself is totally calm and the next day we hike up to the spectacular waterfall. The view from afar is stunning, something out of Jurassic Park. Up close the pool is quite murky and none of the Polynesian virgins are in sight that Paul promised me on the way up. The lunch at a local self subsistence farming family’s home is a nice reward on the way back.

 

In Anse Haaopu, on the NW coast of Nuku Hiva I swim off the boat and discover two stingrays under the boat and in turn a two meter black tip reef shark discovers me and checks me out for a few seconds… puh, my first shark encounter in the wild! On the N coast we are forced to tack upwind in 20kn and more than 2m waves - not fun! But every bay we stop in rewards us with flat water and a lovely farming village scene ashore. We stay in famous Anaho Bay for a few days before heading around the sheer rock wall of the E coast which rebounds all the ocean waves and makes me feel like I am riding a rodeo while standing at the wheel.

 

After a few more days in the Taiohae Bay’s cruiser scene I tear myself lose and sail the short distance S to Ua Pou with its magnificent volcanic pinnacles. A stomach flu pins me for a few days in Hakahau where I become a regular at the local bakery with good buttery croissants and excellent wifi. I venture into the hills but invariably end up in someone’s front yard and never find the path over the hill to the next village. Along the way there are lime, mango, coconut, breadfruit, and pamplemousse (grapefruit) trees laden with fruit.

 

In the next village, Haka-HE-tau, I do not just pick up a syllable from the last town but also my friends from Windchase. Paul and I hike up the steep three hour path to the cigar shaped sheer rock pinnacle of Poumaka and back down through pine, pandanus, and coconut groves with a visit at the garden of ‘Schoko-Mann’ Manfred. A German sauna owner and helicopter pilot who emigrated here some forty years ago, married a real Marquesan princess and started cultivating avocado, lime, grapefruit, starfruit, and cocoa trees, as well as coffee and pepper bushes. As a critical Swiss chocolate snob I am impressed with his ‘ladykillers’: A sumptuous dark chocolate praline filled with a passionfruit cream - all home grown, all organic. Works on men, too!

 

My daughter is visiting from Europe for three weeks but due to the COVID crisis her flights get all screwed up and on short notice we decide that I will pick her up in Papeete rather than her catching another flight out to the islands to meet me. This means anchor up straight away and off we go on a 800nm passage straight through the Tuamotus with no time to stop. I am able to accomplish this in 100 hours thanks to a Mara’amu (increased SE trade winds) that also brings rain squalls and keeps me on my toes pretty much the whole way.

 

I am able to find a berth in the choked full Marina Papeete right downtown and catch some shut eye for a few hours before I pick up Tara at the airport. Lying in my berth something is strange: For the first time in almost three months the boat is completely still and horizontal!

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Marquesas Inseln

Alle heissen mich willkommen hier. Kurz nachdem der Haken fest im Sand sitzt, kommt bereits das erste Fahrtensegler Beiboot vorbei und fragt mich, ob ich was brauche. Noch darf ich nicht an Land und die gelbe Quarantäneflagge flattert bis die Offiziellen offiziell ihre Mathe-Aufgabe gelöst haben und meine Seetage von den 14 Tagen Quarantäne abziehen und ich mich auf die Lokalbevölkerung loslassen. Die Leute am Land sind sehr freundlich aber auch etwas scheu. Ihre Regierung hat Französisch Polynesien vor Kurzem wieder für internationale Flugreisende geöffnet, ohne von diesen eine Quarantäne zu verlangen. Die Lokalbevölkerung ist nervös, weil viele hier ein erhöhtes Risiko haben, beispielsweise wegen Übergewicht oder Diabetes.

 

Zu meiner Überraschung brauche ich mich nicht erst wieder ans Gehen an Land zu gewöhnen. Normalerweise mache ich erst für eine Weile den ‘Moon Walk’. Ich geniesse die Gerüche an Land und wie viele Frauen hier, stecke auch ich mir eine Frangipaniblüte hinters Ohr. Ich schwelge in Früchten und Gemüse frisch vom Markt gleich am Hafen. Ich muss mich aber erst noch ans Preisniveau hier gewöhnen, was etwa so hoch wie Frankreich oder Deutschland, aber nicht ganz so hoch wie in der Schweiz liegt. Ich treffe viele Segelfreunde von Panama wieder an und zusammen feiern wir unsere erfolgreiche Überfahrt.

 

Die Menschen hier scheinen mit dem Hahn aufzustehen. Diese lassen dich zahlreich jeden Morgen früh wissen, dass sie bereits wach sind und lauter krähen können als der Nachbar! Genauso wie die Hunde, rennen die Hühner hier frei herum. Zum Bäcker gehen muss ich hier mit der Stirnlampe: Erst mit dem Beiboot ans Land fahren, zehn Minuten durchs dunkle Dorf laufen und das morgens um fünf Uhr! Als ich um fünf Uhr dreissig dort ankomme, ist alles bereits ausverkauft, ausser ein paar Pain au Chocolat und Pain au Raisin. Unglaublich!

 

Wie doch alles relativ ist: Nach drei Wochen in den Wellen auf dem offenen Ozean scheint der Schwell, der sich seinen Weg in die Bucht von Taiohae sucht nur ein sanftes Wiegen. Aber nach ein paar Tagen vor Anker hin und her rollen ist meine Geduld leicht angegriffen. Eine Woche davon ist genug und zusammen mit meinen Freunden von Windchase wollen wir Nuku Hiva umsegeln. Wir stoppen in Hakatea, auch als Daniel’s Bay bekannt. Die Einfahrt fühlt sich so an, wie wenn man direkt in die Unterwelt einfährt zwischen einem Felsvorsprung und ganz nahe an einer hochaufragenden senkrecht abfallenden Vulkansteilküste. Die Bucht selbst ist total ruhig und am nächsten Tag wandern wir gemeinsam zum spektakulären Wasserfall hinauf. Aus der Ferne scheint alles wie eine Szene aus Jurassic Park. Das Wasserbecken, in das er sich ergiesst, ist aber sehr trüb und von den Polynesischen Jungfrauen, die mir Paul auf dem Weg versprochen hat, ist auch nichts zu sehen. Das Mittagessen auf dem Selbstversorgerhof auf dem Rückweg ist aber eine tolle Entschädigung.

 

In der Bucht von Haaopu, an der NW Küste von Nuku Hiva schwimme ich vom Boot aus und entdecke zwei Stachelrochen unter dem Boot und umgekehrt hat mich bereits ein Zwei-Meter-Schwarzspitzen-Riffhai entdeckt… Nach ein paar Sekunden, in denen ich ihm tief in seine Katzenaugen blicke, dreht er jedoch ab. Puh, meine erste Haibegegnung in Freiheit! An der Nordküste müssen wir aufkreuzen; 20kn Wind und 2m Welle gegen uns - kein Spass! Aber jede Bucht, die wir anlaufen entlohnt uns mit flachem Wasser und einem kleinen Bauerndörfchen hinter dem Strand. Für einige Tage laufen wir auch die berühmte Anaho Bucht an, bevor wir die steil ins Meer abfallende Felsenküste an der Ostseite umrunden. Die tausende von Kilometern anrollenden Ozeanwellen werden von den Felsen zurückgeworfen und das ganze fühlt sich an wie am Steuer stehen und gleichzeitig Rodeo reiten.

 

Nach einigen weiteren Tagen in der Seglerszene der Taiohae Bucht reisse ich mich los und segle die kurze Distanz südwärts bis Ua Pou mit seinen spektakulären Vulkanbergspitzen. Aber eine Magengrippe hält mich für einige Tage in Hakahau fest, wo ich in der Bäckerei schnell zum Stammgast werde mit den buttrigen Croissants und dem schnellen WLAN. Ich wandere in die Hügel aber lande immer wieder in der Auffahrt zu irgendeinem Haus und finde nie den Weg über den Bergrücken ins nächste Dorf. Entlang des Wegs gibt es Bäume voller Limetten, Mango, Kokosnüsse, Brotfrüchte und Pampelmusen (eines meiner Lieblingswörter!).

 

Im nächsten Dorf Haka-HE-tau kommt nicht nur eine Silbe dazu sondern auch meine Freunde Sue und Paul mit Mili von Windchase. Paul und ich wandern drei Stunden den steilen Weg bergan zur zigarrenförmigen Felsnadel Poumaka und wieder runter durch Pinien-, Pandanus- (eine Art Palme auf Stelzenwurzeln) und Kokosnusswäldern. Wir besuchen den Garten des Schoko-Manns Manfred. Ein Deutscher Ex-Saunabesitzer und Helikopterpilot der vor etwa vierzig Jahren hierher ausgewandert ist, eine echte Prinzessin von den Marquesas geheiratet hat und begonnen hat Avocado, Limetten, Grapefruit, Sternfrucht und Kakaobäume sowie Kaffee- und Pfefferbüsche anzupflanzen.

 

Als kritischer Schweizer Schoko-Snob bin ich von seiner Schokolade beeindruckt, speziell von den ‘Ladykillers’: eine riesige Praline aus schwarzer Schokolade, gefüllt mit Passionsfruchtcreme - alles hier gewachsen, alles bio. Funktioniert auch bei Männern!

 

Meine Tochter kommt zu Besuch aus Europe für drei Wochen. Aber wegen der COVID Krise purzeln ihre Flüge alle durcheinander und ganz kurzfristig beschliessen wir, dass ich sie in Papeete abhole, damit sie nicht noch einen weiteren Flug in die Marquesas oder Tuamotus machen muss. Das bedeutet für mich direkt nach dem Beenden des Telefongesprächs loszusegeln: Eine  Überfahrt von 800sm direkt durch die Atolle der Tuamotus aber ohne Zeit, dort anzuhalten. Dank des Mara’amu (verstärkter Passatwind von Südost), der auch Regenböen mit sich bringt und mich den ganzen Weg auf Trab hält, schaffe ich das in 100 Stunden - neuer Moira-Rekord! 

 

Ich finde in der neuen knallvollen Papeete Marina einen Platz längsseits an der Mole und gönne mir ein paar Stunden Schlaf, bevor ich Tara am Flughafen abhole. Aber als ich in der Koje liege, kommt mir etwas seltsam vor: Erstmals seit fast drei Monaten liegt das Boot komplett ruhig und horizontal da!

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Pacific crossing alone

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